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Steven Spielberg's The BFG - Production Notes

The Official production notes for The BFG.  Possible spoilers ahead.

The   talents   of   two   of   the   world’s   greatest   storytellers   –   Roald   Dahl   and   Steven   Spielberg   –   unite   for   the   first   time   to   bring   Dahl’s   beloved   classic   “The   BFG”   to   life   on   screen.   Directed   by   Spielberg,   “The   BFG”   tells   the   imaginative   story   of   a   young   girl   and   the   Giant   who   introduces   her   to   the   wonders   and   perils   of   Giant   Country.   THE   STORY   In   the   middle   of   the   night,   when   every   child   and   every   grown-up   is   in   a   deep,   deep   sleep,   all   the   dark   things   come   out   from   hiding   and   have   the   world   to   themselves.   That’s   what   Sophie,   a   precocious   10-year-old,   has   been   told,   and   that’s   what   she   believes   as   she   lies   sleepless   in   her   own   bed   at   her   London   orphanage.   While   all   the   other   girls   in   the   dormitory   dream   their   dreams,   Sophie   risks   breaking   one   of   Mrs.   Clonkers’s   many   rules   to   climb   out   of   her   bed,   slip   on   her   glasses,   lean   out   the   window   and   see   what   the   world   looks   like   in   the   moonlit   silence   of   the   witching   hour.   Outside,   in   the   ghostly,   silvery   light,   her   familiar   street   looks   more   like   a   fairy   tale   village   than   the   one   she   knows,   and   out   of   the   darkness   comes   something   long   and   tall…very,   very,   tall.   That   something   is   a   giant   who   takes   Sophie   and   whisks   her   away   to   his   home   in   a   land   far,   far   away.   Fortunately   for   Sophie,   he   is   the   big   friendly   giant   and   nothing   like   the   other   inhabitants   of   Giant   Country.   Standing   24-feet-tall   with   enormous   ears   and   a   keen   sense   of   smell,   the   BFG   is   endearingly   dim-witted   and   keeps   to   himself   for   the   most   part.   His   brothers   are   twice   as   big   and   at   least   twice   as   scary,   and   have   been   known   to   eat   humans,   but   the   BFG   is   a   vegetarian   and   makes   do   with   a   disgusting   vegetable   called   Snozzcumber.  

Upon   her   arrival   in   Giant   Country,   Sophie   is   initially   frightened   of   the   mysterious   giant,   but   soon   comes   to   realize   that   the   BFG   is   actually   quite   gentle   and   charming,   and   since   she   has   never   met   a   giant   before,   is   full   of   questions.   The   BFG   brings   Sophie   to   Dream   Country   where   he   collects   dreams   and   sends   them   to   children,   teaching   her   all   about   the   magic   and   mystery   of   dreams.   Having   both   been   on   their   own   in   the   world   up   until   now,   an   unexpected   friendship   blossoms.   But   Sophie’s   presence   in   Giant   Country   has   attracted   the   unwanted   attention   of   the   other   giants,   who   have   become   increasingly   more   bothersome.   Sophie   and   the   BFG   soon   depart   for   London   to   see   the   Queen   and   warn   her   of   the   precarious   giant   situation,   but   they   must   first   convince   her   that   giants   do   indeed   exist.   Together,   they   come   up   with   a   plan   to   get   rid   of   the   giants   once   and   for   all.
Metropolitan   Films,   Amblin   Entertainment   and   Reliance   Entertainment,   in   association   with   Walden   Media,   present   the   fantasy   adventure   film   “The   BFG,”   the   first-ever   motion   picture   adaptation   of   Roald   Dahl’s   resonant   tale   of   childhood,   the   magic   of   dreams   and   the   extraordinary   friendship   between   a   young   girl   and   a   big   friendly   giant.   Directed   by   threetime   Academy   Award®   winner   Steven   Spielberg,   the   film   reunites   the   director   with   his   Oscar-nominated   collaborator   on   “E.T.   The   Extra-Terrestrial,”   Melissa   Mathison,   who  
adapted   the   childrens   author’s   timeless   adventure   for   the   big   screen.   “The   BFG”   is   produced   by   Spielberg,   Frank   Marshall   and   Sam   Mercer   with   Kathleen   Kennedy,   John   Madden,   Kristie   Macosko   Krieger   and   Michael   Siegel   serving   as   executive   producers.  
The   film   stars   three-time   Tony   Award®,   two-time   Olivier   Award   and   Oscar®   winner   Mark   Rylance   as   the   Big   Friendly   Giant;   newcomer   Ruby   Barnhill   as   Sophie,   the   orphan   who   befriends   him   and   is   swept   into   a   world   of   rampaging   giants;   Penelope   Wilton   as   the   Queen;   Jemaine   Clement   as   Fleshlumpeater,   the   most   fearsome   giant   from   Giant   Country;   Rebecca   Hall   as   Mary,   the   Queen’s   handmaid;   Rafe   Spall   as   Mr.   Tibbs,   the   Queen’s   butler;   and   Bill   Hader   as   Bloodbottler,   another   unruly   giant   from   Giant   Country.  

The   creative   team   is   comprised   of   some   of   Spielberg’s   longtime   collaborators,   including:   two-time   Oscar®-winning   director   of   photography   Janusz   Kaminski;   two-time   Oscar-winning   production   designer   Rick   Carter;   three   time   Oscar-winning   editor   Michael   Kahn,   ACE;   and   Oscar-nominated   costume   designer   Joanna   Johnston,   with   legendary   five-time   Oscar   winner   John   Williams   composing   his   24th   score   for   a   Spielberg-directed   film.  

Joining   them   is   two-time   Oscar®   winner   Robert   Stromberg   as   production   designer   and   fourtime   Oscar   winner   Joe   Letteri   from   Weta   Digital,   the   visual   effects   company   founded   by   Peter   Jackson,   as   senior   visual   effects   supervisor.   

For   more   than   40   years,   Steven   Spielberg   has   been   sharing   his   stories   with   audiences   across   the   world,   introducing   an   array   of   extraordinary   characters   into   the   culture   and   sweeping   generations   into   worlds   that   are   at   once   wondrous,   frightening,   charming   and   palpably   real.   Roald   Dahl’s   seminal   tale   of   the   friendship   between   a   young   girl   and   a   mysterious   giant   seemed   perfectly   aligned   with   the   filmmaker’s   own   body   of   work,   and   while   it   may   have   seemed   destined   that   Sophie   and   the   BFG   would   one   day   find   their   way   into   Spielberg’s   care,   it   would   be   decades   following   the   book’s   publication   before   the   journey   would   actually   begin.  

Dahl’s   “The   BFG”   was   first   published   in   1982,   the   same   year   Spielberg’s   own   story   about   an   unusual   and   transformative   friendship,   “E.T.   The   Extra-Terrestrial,”   captured   the   hearts   and   imaginations   of   children   and   adults   alike.   The   British   author   is   one   of   the   world’s   most   creative,   mischievous   and   successful   storytellers,   someone   who   understands   the   inner   lives   of   children   and   has   a   knack   for   creating   characters   that   kids   could   relate   to   and   storylines   which   kept   them   involved.  

His   ability   to   combine   the   fantastical   with   the   frightening   and   place   children   as   the   heroes   of   his   innovative   stories,   and   adults   as   the   villains,   is   unrivaled   in   the   literary   world.   While   Dahl’s   stories   recognize   that   life   can   be   difficult   and   sometimes   scary,   that   there   is   good   with   the   bad,   he   never   patronizes   his   readers.  

Producer   Frank   Marshall   (“Jurassic   World,”   the   “Bourne”   films)   says,   “Dahl’s   stories   are   not   just   happy-go-lucky   fantasies.   There’s   a   lot   of   humor   to   them,   but   there’s   also   a   little   bit   of   a   dark   side.   He   walks   on   the   edge.   They’re   a   little   scary,   and   I   think   that’s   what   appeals   to   people.”  
Spielberg   agrees,   saying,   “It   was   very   brave   of   him   to   introduce   that   combination   of   darkness   and   light,   which   was   so   much   Walt   Disney’s   original   signature   in   a   lot   of   his   earlier   works   like   ‘Dumbo,’   ‘Fantasia,’   ‘Snow   White’   and   ‘Cinderella.’   Being   able   to   be   scary   and   redemptive   at   the   same   time,   and   teach   a   lesson,   an   enduring   lesson,   to   everyone—it   was   a   wonderful   thing   for   Dahl   to   have   done,   and   it   was   one   of   the   things   that   attracted   me   to   want   to   direct   this   Dahl   book.”  
“The   BFG”   is   the   story   of   the   two   lonely   souls   who,   in   finding   one   another,   create   their   own   home   in   the   world,   which   is   a   consistent   thread   in   Spielberg’s   rich   body   of   work.   “Steven   has   always   gravitated   towards   stories   about   families,   which   is   one   of   the   reasons   his   films   have   resonated   with   so   many   people,”   says   executive   producer   Kathleen   Kennedy   (“Star   Wars:   The   Force   Awakens,”   the   “Indiana   Jones”   films).  

Kennedy   and   Marshall   were   familiar   with   many   of   Dahl’s   other   books   like   “Charlie   and   the   Chocolate   Factory,”   “James   and   the   Giant   Peach”   and   “Matilda”   which   have   sold   over   200   million   copies   worldwide,   but   neither   had   read   “The   BFG.”   It   wasn’t   until   a   chance   encounter   on   the   set   of   “Milk   Money”   in   1993   that   Kennedy   read   it   for   herself   and   realized   that   Spielberg,   their   longtime   friend,   colleague   and   collaborator,   was   just   the   person   to   appreciate   the   scope,   playfulness   and   sheer   invention   of   Dahl’s   book.  

Spielberg   has   been   a   fan   of   Dahl’s   for   years,   and   in   fact   had   read   the   book   to   his   own   children   when   they   were   younger.   “It’s   a   story   about   friendship,   it’s   a   story   about   loyalty   and   protecting   your   friends   and   it’s   a   story   that   shows   that   even   a   little   girl   can   help   a   big   giant   solve   his   biggest   problems,”   he   says.  
Dahl   created   stories   to   tell   his   children   and   grandchildren,   but   was   always   hesitant   to   write   any   of   them   down,   something   with   which   the   director   could   relate.   “When   I   told   my   kids   stories   that   they   were   especially   fond   of,   they   would   beg   me   to   make   a   movie   about   it,”   Spielberg   says.   “Fortunately   Dahl   did   eventually   agree   to   share   his   stories   with   the   world,   and   we’re   all   the   better   because   of   it.”  
“The   BFG”   is   enormously   popular   around   the   world,   and   to   date   has   been   published   in   41   languages.   It   was   also   Dahl’s   own   favorite   of   all   his   stories.   While   the   author   passed   away   in   1990   at   the   age   of   74,   the   producers   forged   a   relationship   with   his   widow   and   had   many   conversations   about   how   important   the   book   was   to   Dahl   and   whether   or   not   a   movie   was   even   realistic.   “We   talked   a   lot   about   whether   it   would   be   better   as   animation   or   live   action,   because   at   the   time,   none   of   the   technology   that   we   were   talking   about   using   even   existed,”   explains   Kennedy.  
But   first,   the   producers   needed   a   screenwriter   to   spin   Dahl’s   delightfully   simple   book   into   a   full-length   screenplay—someone   with   a   special   skill   and   instinct   for   children’s   stories,   and   for   that   they   turned   to   friend   and   colleague   Melissa   Mathison   (“The   Black   Stallion,”   “The   Indian   in   the   Cupboard”).   “Melissa   was   the   first   and   only   writer   we   thought   of,”   says   Kennedy.   “Her   gifts   as   a   writer   and   her   particular   sensibility   were   essential   to   bringing   Dahl’s   visionary   tale   to   life.”  
When   reading   Dahl’s   book,   the   screenwriter   was   drawn   to   the   bond   between   Sophie   and   the   BFG.   “It   is   a   very   sweet   relationship,”   she   said,   “But   they   actually   start   off   a   little   combative   and   are   suspicious   of   one   another   and   even   have   their   own   little   power   struggles.   But   from   the   moment   they   have   a   plan   and   move   forward   as   partners,   there’s   just   so   much   love   between   them.   It’s   a   wonderful   little   love   story.”  
Mathison   visited   Gipsy   House,   Dahl’s   home   in   Buckinghamshire,   England,   on   numerous   occasions,   where   she   was   given   access   to   the   author’s   library   and   study.   There,   she   explored   the   life   and   works   of   this   extraordinary   writer   so   as   to   chart   her   own   path   into   the   wild,   funny   and   rich   landscape   of   his   imagination,   which   provided   her   with   a   foundation   for   capturing   the   spirit   of   Dahl’s   adventure,   further   honing   its   sense   of   place   and   capturing   the   relationship   at   its   heart   in   ways   that   would   both   build   upon   and   honor   “The   BFG.”  

Of   utmost   importance   to   the   filmmakers   was   remaining   faithful   to   Dahl’s   voice,   keeping   consistent   with   the   author’s   rhythm,   language   and   interaction   between   his   characters,   all   of   which   were   uniquely   his.   “I   tried   to   use   Dahl’s   dialogue   verbatim   as   much   as   possible,”   Mathison   said.   “We   didn’t   want   to   tamper   with   the   tone.”  
The   script   did   present   numerous   challenges   for   the   writer,   however.   “In   a   strange   way,   not   much   happens   in   the   book   because   it   really   is   about   their   relationship,”   said   Mathison.   “There’s   no   dramatic   drive   to   it.   Their   decision   to   try   and   get   rid   of   the   giants   happens   pretty   easily   and   quickly,   and   there   was   an   episodic   quality   to   the   chapters.   It   wasn’t   as   story-driven,   so   we   needed   to   create   a   narrative.”  
Just   as   the   filmmakers   anticipated,   Mathison   took   a   personal   approach   to   the   material,   maintaining   the   relationship   between   the   scrappy   orphan   and   the   word-jumbly   giant   as   they   took   on   their   big   adventure.   “My   imagination   was   invested   in   the   two   of   them,”   she   said.   “Everything   needed   to   be   centered   on   their   relationship.”  
“Melissa   took   Dahl’s   book   and   did   the   most   extraordinary   but   faithful   translation,   with   a   magic   only   Melissa   possesses,”   says   Spielberg.  

Once   the   script   was   completed,   Mathison   would   remain   involved   with   the   film   throughout   principal   photography.   Spielberg   occasionally   needs   to   make   changes   to   the   script   while   filming   and   wants   the   writer’s   voice   there   to   bring   the   characters   alive.   “Melissa   was   there   on   the   ‘E.T.’   set   every   day,   and   every   day   on   ‘The   BFG,’”   says   Spielberg.   “So   I’ve   been   very   fortunate   to   bookend   our   relationship   with   two   stories   that   came   from   her   heart.” 
He   continues,   “I   have   not   had   a   chance   to   mourn   Melissa,   because   she's   been   so   vibrant   and   real   to   me,   in   the   cutting   room,   on   the   scoring   stage,   in   the   dubbing   room—she's   just   always   been   there   with   me,   so   because   of   that,   it's   going   to   be   hard   when   I   have   to   let   ‘The   BFG’   go,   because   then   I   have   to   let   Melissa   go,   too.”  

“The   BFG”   marked   somewhat   of   a   departure   for   Steven   Spielberg.   He   explains,   “I've   been   very   blessed   to   have   had   all   kinds   of   beautiful   experiences   telling   stories.   I'm   hesitant   to   emphasize   one   story   over   the   other   because   they   have   all   had   tremendous   value   to   me.   But  I   think   the   number   of   historical   movies   that   I've   been   making—films   like   ‘Lincoln,’   ‘Bridge   of   Spies’   and   then   going   further   back   to   films   like   ‘Amistad’   and   ‘Schindler’s   List’—have   kept   me   fettered   to   the   accuracy   of   telling   a   historical   story.”  

“So   being   able   to   escape   into   the   world   of   dreams   and   imaginations   has   been   a   dream   in   itself,”   he   continues.   “That   makes   ‘The   BFG’   special,   because   it   was   my   escape   into   what   I   think   I   kind   of   do   best,   which   is   just   let   my   imagination   run   away   with   itself.”  

According   to   Spielberg,   he   was   raised   on   Grimm   fairytales   and   they   were   very   dark   and   very   frightening   with   no   redeeming   social   value,   whatsoever.   “They   were   almost   object   lessons   for   kids,   but   Dahl   and   Disney   both   subscribed   to   the   precepts   of   children's   folklore   and   embraced   the   darkness,   because   what   is   a   fairytale   without   a   dark   center?”   he   says.   “Without   that   dark   center,   where   is   the   redemption,   and   how   do   you   bring   all   of   us   out   from   the   bowels   of   a   nightmare   into   the   most   beautiful,   enchanting   dream   we'd   ever   seen?”  

The   fact   that   Dahl   chose   a   young   girl   as   his   protagonist   in   “The   BFG”   was   something   the   director   appreciated   as   well.   Sophie   is   a   strong   girl   who   does   not   take   no   for   an   answer   and   is   not   intimidated   by   someone   who   is   six-times   bigger   than   her,   and   the   character   is   similar   to   strong   females   who   are   at   the   center   of   many   Walt   Disney   films.  

“Snow   White   and   the   Seven   Dwarfs”   has   always   been   Spielberg’s   favorite   Disney   film.   “I   saw   it   in   a   movie   theater   during   its   ninth   revival   when   I   was   only   seven   or   eight   years   old   and   it   really   stuck   with   me.   I   can   still   remember   being   so   frightened   and   terrified,   but   at   the   same   time,   so   satisfied   with   that   amazing   ending.”  

Roald   Dahl   and   Walt   Disney   actually   met   in   April   of   1943   to   discuss   a   number   of   projects,   one   of   which   was   “The   Gremlins,”   one   of   Dahl’s   first   stories.   The   film   was   eventually   shelved,   but   was   later   released   as   a   book   by   Disney   and   Random   House   with   all   proceeds   going   to   the   Royal   Air   Force   Benevolent   Fund.   The   book   did   go   on   however,   to   serve   as   inspiration   for   the   1984   film   “Gremlins,”   which,   coincidentally,   was   produced   by   Spielberg.  

The   filmmakers   were   all   in   agreement   that   “The   BFG”   felt   like   a   hybrid   between   a   classic   Disney   film   and   a   movie   from   Amblin   Entertainment   (the   production   company   Spielberg,   Kennedy   and   Marshall   founded   in   1981),   so   they   were   thrilled   when   the   studio   green   lit   the   film   in   the   spring   of   2015,   making   “The   BFG”   the   first   Walt   Disney   film   to   be   directed   by   Steven   Spielberg.  

“There’s   a   level   of   expectation   that   fans   and   audiences   of   Walt   Disney   movies   expect,”   says   Kennedy,   “And   we’re   proud   to   have   the   film   attached   to   such   a   studio.” 

It   was   on   the   first   day   of   filming   “Bridge   of   Spies,”   Steven   Spielberg’s   dramatic   Cold   War   thriller,   that   the   director   realized   he   had   found   his   BFG.   Renowned   stage   actor   Mark   Rylance,   whose   credits   include   TV’s   “Wolf   Hall”   and   the   acclaimed   stage   productions   “Twelfth   Night”   and   “Jerusalem,”   among   others,   was   playing   convicted   Soviet   spy   Rudolf   Abel,   a   character   far   removed   from   that   of   the   sweet,   but   simple   giant   depicted   in   “The BFG.”   While   the   director   was   aware   of   Rylance’s   profound   range   as   an   actor,   and   in   fact   had   been   following   his   career   for   some   time,   something   else   clicked   that   day.  
“Mark   would   go   into   complete   character   transformation   when   the   camera   was   rolling,”   says   Spielberg,   “And   while   he   is   one   of   the   greatest   stage   actors   ever,   it   was   the   Mark   in   between   takes   that   really   touched   my   heart.   It   was   then   that   I   knew   he   could   do   anything.”  

Spielberg   continues,   “I   could   have   made   ‘The   BFG’   with   actors   on   oversized   sets   using   a   digital   blend,   but   I   wanted   the   giants   to   look   beyond   human.   The   only   way   I   could   capture   magic   with   the   giants   was   to   animate   them   based   on   the   performances   of   the   actors   I   was   casting   and   have   the   animation   be   super-photorealistic.”  

At   24-feet-tall   the   BFG   is   the   smallest   of   the   giants   in   Giant   Country   (his   brothers   range   in   size   from   39-feet   to   52-feet),   but   he   is   also   the   kindest.   He   speaks   Gobblefunk,   reads   “Nicholas   Nickleby”   by   Dahl’s   Chickens   and   catches   dreams   which   he   shares   with   children   as   they   sleep.   “The   BFG   is   a   vegetable-eating,   peaceful   giant,”   said   screenwriter   Melissa   Mathison.   “Even   though   he   detests   Snozzcumber,   he   eats   it,   almost   as   if   contrition   for   the   fact   that   his   fellow   giants   eat   children.”  
Rylance   was   immediately   inspired   by   Mathison’s   script,   and   says,   “Melissa   added   some   twists   and   turns   and   made   Dahl’s   original   story   much   more   dramatic,   in   a   way   that   gives   you   more   of   a   chance   to   see   the   friendship   develop.”  
“He   is   just   misunderstood,”   Rylance   continues.   “The   BFG   and   Sophie   are   both   isolated   beings,   and   they   find   a   friend   who   understands   them,   maybe   better   than   they   do,   and   those   are   the   best   kind   of   friends.   That's   part   of   the   great   love   and   friendship   they   have   for   each   other.”  

The   central   heartbeat   of   the   story   is   the   relationship   between   the   BFG   and   Sophie.   Newcomer   Ruby   Barnhill   plays   Sophie,   the   curious   and   compassionate   young   orphan   who   is   whisked   out   of   her   bed   and   taken   to   Giant   Country,   but   finding   a   young   actress   to   play   such   a   significant   role   was   a   daunting   prospect.  

The   character   of   Sophie,   who   was   named   after   Dahl’s   first   granddaughter,   can't   be   pushed   around.   “She   is   one   of   the   strongest   female   characters   I   think   I   have   ever   had   in   one   of   my   films,”   says   Steven   Spielberg.   “She   gives   so   much   hope   and   encouragement   to   the   BFG.”  

For   six   months   the   filmmakers   looked   at   thousands   of   girls   varying   in   age   and   experience,   but   when   the   director   saw   9-year   old   Barnhill,   a   school   girl   from   Knutsford   in   Cheshire,   England,   her   audition   stopped   him   dead   in   his   tracks.   “There   was   just   something   about   her,”   Spielberg   says.   “She   is   fascinating   and   incredibly   talented,   and   just   perfect   for   this   role.”  

The   filmmakers   set   up   a   meeting   between   Barnhill   and   Mark   Rylance   where   they   spent   an   hour   and   a   half   improvising,   and   they   knew   they   had   found   their   Sophie.   “They   immediately   hit   it   off   and   have   amazing   chemistry   together,”   executive   producer   Kathleen   Kennedy   says “They   would   play   table   tennis   and   basketball   between   shots,   and   were   basically   inseparable.”  

According   to   Barnhill,   “I   did   about   five   auditions   in   London   and   Berlin   where   I   pretended   to   be   Sophie,   so   it   was   just   so   incredible   when   I   heard   I   got   the   part.   I   could   hardly   breathe.” 
The   young   actress   was   drawn   to   the   relationship   between   her   character   and   the   big   friendly   giant.   She   explains,   “The   BFG   has   had   his   heart   broken,   and   he’s   actually   quite   sad   most   of   the   time.   And   obviously   his   brothers   are   horrible   to   him   and   they   bully   him   around   all   the   time   and   call   him   a   runt.   Sophie   is   lonely   and   alone   in   the   world   just   like   the   BFG…they   are   actually   both   orphans   in   a   sense.”  
Producer   Frank   Marshall   agrees,   saying,   “The   BFG   doesn't   really   have   anybody   and   doesn't   think   he   needs   anybody,   and   Sophie   feels   very   much   the   same   way.   And   it's   not   until   the   two   come   together   that   they   both   realize   that   they   actually   really   do   need   other   people.”  

“Ruby   is   a   very   imaginative   young   woman   and   just   a   complete   natural   actress,”   says   Rylance.   “I   learned   from   her   really,   as   you   do   from   all   the   young   people.   Her   ability   to   take   very   complicated   technical   notes   from   Steven   and   make   them   natural   is   just   miraculous,   just   remarkable.”  

And   the   feeling   was   mutual.   “Working   with   Mark   was   really   lovely.   He’s   always   got   a   smile   on   his   face   and   he’s   kind   to   me   all   of   the   time,”   Barnhill   says.   “And,   I   think   we   have   quite   a   good   relationship,   almost   like   Sophie   and   the   BFG.”  
“Ruby   is   fantastic,”   adds   Kennedy,   “But   that's   always   been   one   of   Steven’s   gifts:   his   ability   to   cast   children   and   to   recognize   those   qualities   that   audiences   will   find   captivating.”  

The   director   creates   an   atmosphere   of   safety,   comfort   and   security   for   the   child.   He   explains,   “I   don't   talk   to   them   like   I'm   the   principal   of   their   school,   or   a   strict   parent,   we   just   basically   engage   in   conversation.   We   just   talk,   not   about   the   work   at   hand,   but   about   how   they   are   feeling   or   what   they   are   doing   at   that   time.   It   makes   them   feel   like   they   are   someplace   very   familiar.   And   that   is   the   best   way   to   get   truth   and   authenticity   from   a   child   actor.”   

The   first   and   only   person   Steven   Spielberg   pictured   as   the   Queen   in   “The   BFG”   was   British   actress   Penelope   Wilton   (“The   Best   Exotic   Marigold   Hotel,”   “Pride   &   Prejudice”).   He   was   taken   with   her   performance   as   Isobel   Crawley   in   the   hit   PBS   television   series   “Downton   Abbey,”   and   knew   she   would   be   perfect.  

Wilton   was   honored   to   even   be   considered   for   the   role.   “I   was   a   bit   amazed,   because   I   didn’t   even   know   Steven   Spielberg   knew   who   I   was,”   laughs   Wilton,   “But   I   would   love   to   work   with   him   any   time.   Steven   leaves   you   alone   to   do   your   work…he   doesn’t   tell   you   what   to   do,   he   sort   of   tempers   what   you   do.   He   nudges   you   when   he   sees   you   doing   something   he   likes   and   if   you’re   doing   something   too   much,   he’ll   nudge   you   back.”  

It   is   the   Queen   who   is   the   crucial   component   to   Sophie’s   plan,   which   is   to   enlist   the   majester’s   support   and   permanently   get   rid   of   the   disruptive   giants   so   that   the   BFG   can   lead   a   peaceful   life.   Wilton   was   especially   impressed   with   Mathison’s   screenplay,   saying,   “The   emotional   content   between   the   characters   is   so   real.   And   it’s   terribly   witty.”  

Actress   Rebecca   Hall   (“The   Gift,”   “Iron   Man   3”),   who   was   cast   as   Mary,   the   Queen’s   handmaid,   agrees,   saying   “I   loved   how   Melissa   managed   to   remain   completely   faithful   to   the   spirit   of   ‘The   BFG’   while   also   adding   a   lot   of   little   personal   touches.”  

Hall   has   a   very   personal   connection   to   Roald   Dahl’s   book.   “As   a   child   it   was   the   first   book   I   was   able   to   read   by   myself.   Around   that   same   time   I   also   did   a   TV   program   in   London   where   I   played   a   character   named   Sophie,   and   even   though   it   had   nothing   to   do   with   the   book   I   have   distinct   memories   of   fantasizing   that   I   was   actually   the   Sophie   from   ‘The   BFG.’”  

In   the   role   of   Mr.   Tibbs,   the   Queen’s   butler,   the   filmmakers   cast   British   actor   Rafe   Spall   (“The   Big   Short”).   Mr.   Tibbs,   who   is   married   to   the   Queen’s   handmaid   Mary,   makes   the   BFG   feel   at   home   in   Buckingham   Palace,   fashioning   a   chair   for   him   out   of   clocks,   a   piano   and   a   ping   pong   table.   Coincidentally,   the   actor   had   worked   with   both   Wilton   and   Hall   in   the   past   on   two   separate   projects,   which   made   for   a   comfortable   vibe   on   set.   Plus,   the   Buckingham   Palace   scenes   were   shot   towards   the   end   of   principal   photography,   so   the   three   actors   were   working   with   a   very   established   crew.  

Spall   explains,   “It’s   been   really   nice   to   come   in   towards   the   end   of   production.   There’s   a   really   lovely   energy   on   set   and   it   works   extraordinarily   efficiently,   which   is   also   due   to   the   fact   that   the   department   heads   on   Steven’s   crew   work   with   him   a   lot.”  

From   the   BFG’s   cave   in   Giant   Country,   Sophie   catches   her   first   glimpse   of   the   nine   fearsome   giants.   The   cannybull   and   murderful   motley   group   of   mythical   beasts   who   roam   the   earth   gobbling   up   human   beans   provided   all   kinds   of   opportunities   for   invention,   creativity   and   frightening   fun   for   Steven   Spielberg,   his   actors   and   his   creative   team.  
Of   all   the   evil   giants   who   inhabit   Giant   Country,   the   BFG’s   nine   brothers   are   the   worst.   Substantially   larger   in   size,   they   treat   the   BFG   with   cruelty   and   disdain,   but   in   typical   Roald   Dahl   fashion,   they   are   also   there   to   make   us   laugh.   Dahl   was   somewhat   of   a   giant   in   real   life   himself,   standing   6-feet,   6-inches-tall.  

Fleshlumpeater,   who   is   played   by   the   multi-talented   actor,   comedian   and   musical   artist   Jemaine   Clement   (“The   Flight   of   the   Conchords”),   is   52-feet-tall   with   a   big   ego   and   a   very   small   head.   While   he   is   the   leader   of   the   pack,   the   alpha   male,   in   truth   he   is   just   a   bully   and   a   coward   and   not   the   brightest   of   the   bunch.   “My   character   is   just   a   pile   of   muscles,”   says   Clement.  

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Steven Spielberg's The BFG - Production Notes


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